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Proyecto MaxWave
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Proyecto
MaxWave


Durante los últimos veinte años se han perdido en alta mar más de 200 supercargueros, muchos de ellos hundidos por olas gigantes. Previamente desechada como un producto de la imaginación marinera, la existencia de estos muros de agua ha dejado de cuestionarse y un consorcio liderado por empresas alemanas ha puesto a punto nuevas técnicas para prever su llegada.

En diciembre de 2000, la Unión Europea inició un proyecto científico llamado MaxWave para confirmar la frecuencia y localización de olas gigantes, modelar cómo se producen y considerar sus implicaciones para los criterios de diseño de barcos y plataformas petrolíferas. Y como parte de MaxWave, los datos de los satélites de radar ERS de la ESA fueron los primeros utilizados para efectuar un censo mundial de olas gigantes.
Los dos satélites gemelos de ESA, ERS 1 y 2 –lanzados en julio de 1991 y abril de 1995 respectivamente– tienen ambos un radar de apertura sintética (SAR, por sus siglas en inglés) como instrumento principal.
El SAR trabaja en varias modalidades distintas; mientras está sobre el océano trabaja en modo de ola, adquiriendo "pequeñas imágenes" (imagettes) de 10 por 5 km de la superficie del mar cada 200 km.

satellite_1.jpg Estas pequeñas imágenes son luego transformadas matemáticamente en desgloses promediados de la energía y dirección de las olas, llamados espectros de olas oceánicas. ESA pone estos espectros a disposición del público; les sirven a los centros meteorológicos para mejorar la precisión de sus modelos de pronósticos marítimos.

"No se distribuyen las pequeñas imágenes en bruto, pero con su resolución de diez metros nosotros creíamos que contenían una riqueza de información útil por sí mismas", dijo Rosenthal. "Los espectros de olas oceánicas ofrecen promedios del estado marítimo, pero las pequeñas imágenes muestran las alturas individuales de las olas, incluyendo los extremos en que estábamos interesados.

"ESA nos suministró datos de tres semanas –alrededor de 30.000 pequeñas imágenes separadas– seleccionadas alrededor de la fecha en que fueron alcanzados el Bremen y el Caledonian Star. Las imágenes fueron procesadas y se las sometió a una búsqueda automática de olas extremas en el Centro Aeroespacial Alemán (DLR)".

A pesar del tiempo relativamente breve que cubrían los datos, el equipo MaxWave identificó más de diez olas individuales gigantes en todo el globo, superiores a los 25 metros de altura.

Tras haber probado su existencia, en mayor número de lo que nadie esperaba, el siguiente paso es analizar si pueden ser pronosticadas. MaxWave terminó formalmente al final del 2006 aunque actualmente hay dos líneas de trabajo que se derivan de él: uno es mejorar el diseño de buques, comprendiendo cómo se hunden éstos, y la otra es examinar más datos satelitales con vistas a analizar si es posible realizar pronósticos".

Los resultados de este proyecto han producido ya mejoras en la seguridad marítima, como la instalación de escotillas reforzadas en los cargueros de alta mar. El sistema de radar a bordo utilizado por el proyecto para evaluar casos de olas gigantes está ya en el mercado y en caso necesario puede servir como caja negra de un buque.
El sistema supervisa el estado de la mar en tiempo real, ofrece evaluaciones del riesgo inmediatas y proporciona un registro documental en caso de accidente. La combinación del sistema de radar a bordo y la tecnología satélite para detectar los rasgos de las olas marinas permitirá rastrear una amplia zona de la superficie oceánica y proporcionar datos más precisos que las técnicas actuales.

El proyecto de investigación llamado WaveAtlas utilizará dos años de imagettes de ERS para crear un atlas mundial de olas gigantes y efectuar análisis estadísticos. Examinar las pequeñas imágenes da una sensación como de volar, porque uno sigue el estado del mar bajo el curso del satélite. También se ven en ellas otras cosas como desprendimientos de hielo, manchas de petróleo y hasta barcos, y por eso hay interés en usarlas para otras áreas de estudio.
Sólo los satélites de radar pueden ofrecer datos verdaderamente globales para el análisis estadístico del océanos, porque pueden ver a través de las nubes y de la oscuridad, a diferencia de sus contrapartes ópticas. En tiempo tormentoso, las imágenes de radar son, por lo tanto, la única información pertinente disponible".

Ya se han encontrado algunos patrones. Las olas gigantes suelen estar vinculadas con sitios donde las olas comunes se encuentran con corrientes y remolinos oceánicos. La fuerza de la corriente concentra la energía de la ola, formando olas mayores;
Esto es especialmente cierto en el caso de la notablemente peligrosa corriente de Agulhas, en la costa oriental de Sudáfrica, pero también pueden encontrarse olas gigantes vinculadas a otras corrientes como la Corriente del Golfo en el Atlántico Norte, en interacción con las olas que bajan del mar de Labrador.

Sin embargo, la información muestra que las olas gigantes también pueden producirse lejos de las corrientes, a menudo en la vecindad de frentes atmosféricos de alta o baja presión. Los vientos sostenidos de tormentas prolongadas, de más de 12 horas pueden amplificar las olas que se mueven a una velocidad óptima en sincronismo con el viento: si van demasiado rápidamente se adelantan a la tormenta y se disipan; si van demasiado lentamente, se quedan retrasadas.

Artículos relacionados
ERS-2 has new role 'nowcasting' Europe's weather
(http://www.esa.int/esaEO/SEM0V177ESD_index_0.html)
ESA's orbiting hurricane hunter back in action
(http://www.esa.int/esaCP/SEMQ1MYV1SD_index_0.html)

Páginas web de interés
Wave Atlas on ESA's EO PI Portal (http://esamultimedia.esa.int/docs/linkWaveAtlas.htm)
MaxWave (http://w3g.gkss.de/projects/maxwave/)


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